清末“天下第一大富翁”丨善德企业中国行

编辑:车前

清末的“天下第一大富翁”是谁?

清末的“天下第一大富翁”叫伍秉鉴,晚清“广州十三行”中“怡和行”的掌舵人。他的祖上伍灿廷原本是清初福建的一个茶农,之后因为生活清贫,穷则思变,迁到广州,靠做小买卖为生。一开始,伍氏家族的生活并不富裕,在广州默默无名,直到伍秉鉴的父亲伍国莹创办“怡和行”后,伍家才渐渐在广州有了些许财富和名气。

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伍秉鉴生性沉静寡言,少年时期的也表现平平,并没有什么“天资过人,聪颖超凡”的事迹为史书所记载。怡和行成立后,有兄长伍秉钧主持业务,伍秉鉴亦没有太多插手和展示才华的机会。确切地说,青少年时期的伍秉鉴,就像一只蛰伏的蛹。当时,包括其父伍国莹在内,几乎没有人料到这个孩子日后会取得辉煌的成就。这也很符合伍秉鉴一贯的为人:谦和低调,锋芒内敛。

然而就是这样一个看起来“有点笨”的人,从1801年接手“怡和行”开始,只用六年时间,就使“怡和行”的地位上升到“广州十三行”的第二位,1813年,在伍秉鉴的经营下,“怡和行”更是一跃成为“总商之首”。至1834年,伍家的资产总额已达到了2600万银元,而在这个时期的美国,最富有的人也不过资产700万元。所以,伍秉鉴在当时西方商界享有极高的知名度,一些西方学者更称他是“天下第一大富翁”。

他为什么这么有钱?

人人都渴望财富,但是幸运不会降临到每个头上的,想要挣钱,就必须要具备三个条件:天时、地利、人和。

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在鸦片战争之前,清廷闭关锁国,只开放了广州港口与世界进行经济贸易,史称“一口通商”。广州垄断对外贸易的就是民间十三家商行,简称“十三行”,伍秉鉴的“怡和行”是十三行的商业领袖。虽然那时清朝已经呈现衰败之势,但是中国人口基数庞大,与世界的商贸交易量巨大,伍秉鉴几乎控制了中国与世界的贸易,所以,他不富也很难了。

具体到产业经营方面,伍秉鉴不但在国内拥有地产、房产、茶园、店铺等,甚至还到美国投资铁路、证券和保险业务;那时,伍秉鉴是英国东印度公司最大的债权人,“怡和行”与英商和美商每年的贸易额都达数百万银元,使大多数资金薄弱的行商都愿意听从伍家的安排。因而,怡和行也逐渐成为了一个令人敬仰和羡慕的世界级大型跨国财团。直到100多年的2001年,美国《华尔街日报》统计过去1000年间世界上最富有的50个人时,伍秉鉴仍名列其中。

他的“财富故事”

(一)

1805年,外国商号按照约定运到广州一批棉花,货到港后发现是陈货,行商们都不肯碰,然而伍秉鉴却收购了这批棉花,也因此亏了1万多元。有人因此认为他“天生性格谦恭顺从”,并以习惯思维揣度他面对洋商“胆小如鼠、懦弱无能”,但事实上,伍秉鉴却凭借这样的做法广结善缘,与许多洋商建立起私人的友谊,而且彼此信赖——这种相互信任在无契约基础的贸易交往中所起到的作用是尤为关键的。

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(二)

一位欠了伍秉鉴7.2万银元的美国波士顿商人,因为经营不善无力偿还债务,欠款在身,离家多年却不能回国,伍秉鉴当面撕掉了借据,让他放心地回国。这份“慷慨”中让对方感受到了他的“细心、亲切”,于是双膝跪下给伍秉鉴磕了一个头,用这样的礼节来表示对面前这个中国商人的敬重。

(三)

有记载说,他从存放在英商行号的百余万元期票中计算出的利息,与英商兑付时的数目不差分毫,这让当时的外商极为惊讶——这也是双方相互信任的重要基础。外商们都把精明而大度的伍秉鉴看成最可靠的贸易对手,尽管伍家的怡和行收费较高,但仍乐意与他交易。因为他在时间和质量上都有保证。

他的“为商之道”

伍秉鉴在外国人眼中充满了极强的人格魅力,在诚实和博爱方面享有无可指摘的盛名,被看作是一位非常值得信赖的商业伙伴。当时与广州贸易往来的重要客户之一便是大名鼎鼎的英国东印度公司,公司大多在每年结束广州的交易前往澳门暂住时,总是将库款交给伍秉鉴经营,公司有时资金周转不灵,还向伍家借贷。伍秉鉴在拥有足够财力后,很注重驾驭笼络其他行商。1811年,伍秉鉴担任英国公司羽纱销售代理人,他将利润按比例分给全体行商。直到十三行没落,他一直担当行商领袖,即十三行公行的总商。

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以义取利是伍秉鉴的为商之道,他平生最重视“商誉”。在他看来,商誉就是市场,宁可忍一时利益之痛,也要大力树立自己的商誉,保证长期的持久利润和品牌信誉。当然,作为一名政商夹缝中生存,利用特权获得成功的末代商人,伍秉鉴的名字在今天已经鲜为人知。可是回到那个时代,又有几个商人能走出和伍家不一样的道路?伍秉鉴去世后,岭南名士谭莹撰写碑文:“庭榜玉诏,帝称忠义之家;臣本布衣,身系兴亡之局。”美国人亨特曾写道:“这位举世闻名的公行最后的头人,与拿破仑、威灵顿都生于1769年”。(图源网络)

(来源:中华善德网)

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